Atmosphère - définition


Le mot atmosphère est composé d'atmos, vapeur humide en Grec, et de sphaira, sphère céleste. L'atmosphère que connût la Terre lorsqu'elle avait entre 4 et 5 milliards d'années, était composée pour l'essentiel de vapeur d'eau.

 

Notre atmosphère actuelle est composée de divers gaz comme de l'azote, de l'oxygène, de la vapeur d'eau et d'autres molécules diverses. Schématiquement, elle comporte quatre couches.

Les couches de l'atmosphère

1. La troposphère: Cette couche d'air est la plus proche de la surface de la Terre. D'une altitude comprise entre 8 et 16 km de haut (pour se faire une idée de la hauteur, le Mont Everest culmine à presque 9 km de hauteur) contient l'essentiel des molécules de l'atmosphère. C'est à ce niveau que se forment les nuages.

2. La stratosphère: C'est à ce niveau à 24 km d'altitude environ, que l'on trouve l'ozone, une fine couche de molécules de quelques centimètres à peine. Son rôle est pourtant essentiel: elle filtre les rayons ultraviolets (UV), or sans cela, aucun être ne pourrait vivre sur notre planète. L'ozone retient aussi la chaleur du soleil, ce qui permet de réchauffer notre planète. C'est ce phénomène que l'on appelle l'effet de serre.

3. La mésosphère: Cette couche se trouve à environ 80 km de la surface terrestre. C'est ici que les météorites ou les satellites qui viennent de l'espace se consument et sont détruits avant même d'arriver sur notre sol. Les navettes spatiales sont protégées pour pouvoir passer cette couche atmosphérique.

4. La thermosphère: Cette couche d'air est située au delà de 80 km (jusqu'à 600 km environ) de la surface de la Terre. Elle comprend l'ionosphère et l'exosphère. L'ionosphère est très chargée en électricité et les électrons éparpillés renvoient les ondes électromagnétiques dans toutes les directions. C'est grâce à ce phénomène que la communication radio entre continents est possible! En effet, les signaux radio émis depuis la Terre rebondissent sur la thermosphère puis repartent vers la Terre. Impressionnant!

C'est aussi à ce niveau du ciel que se produisent les aurores boréales (photo ci-contre), que l'on peut observer dans les pôles Nord et Sud ou dans les régions qui en sont proches. Ces phénomènes sont vraiment spectaculaires. Dans l'exosphère, les collisions entre particules sont très rares. Les atomes y sont libres, certains s'échappent même dans l'espace. C'est à ce niveau que des satellites sont mis en orbite.


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Mis en ligne : Jeudi 25 Octobre 2007 à 08:00 CEST.



 
 
 
 

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